Une espèce de corail profond découverte dans un sanctuaire marin californien

10/07/2019
Mesurant moins de 7 centimètres, ce corail jaune a été difficile à collecter car il vit principalement sur des parois rocheuses verticales. Photo: Gary Williams © California Academy of Sciences

Une nouvelle espèce de corail profond de couleur jaune a été découverte dans le sanctuaire marin californien de Cordell Bank par des scientifiques américains.

Tout a commencé lors d’une expédition d’exploration dans le sanctuaire marin Cordell Bank (États-Unis), une zone sous-marine rocheuse située au large de la côte californienne à environ 70 km au nord de San Francisco, durant l’Été 2018.

Cette mission, coordonnée par les chercheurs Gary Williams de l’Académie des Sciences de Californie et Danielle Lipski du sanctuaire marin de Cordell Bank, avait pour objectif de découvrir de nouvelles espèces de coraux profonds.

Colonie de petit corail jaune Chromoplexaura cordellbankensis © NOAA

Colonie de petit corail jaune Chromoplexaura cordellbankensis © NOAA

« Au fur et à mesure que le climat et les océans changent, les espèces évoluent aussi, comme leurs conditions de vie ou et leur environnement. 

Si nous n’identifions pas les espèces qui vivent dans ces milieux, nous ne pourrons pas savoir ce qui change ou ce que nous perdons. » explique Danielle Lipski. 

À bord du navire Bell M. Shimada de l’Agence américaine d’Observation Océanique et Atmosphérique (NOAA),  les scientifiques ont utilisé un robot sous-marin télécommandé (ROV), équipé de lumières, de caméras et d’un bras manipulateur, pour collecter des échantillons d’un petit corail jaune entre 86 et 107 mètres de profondeur.

La première observation de ce corail, remonte à 2004, lorsque des chercheurs, à bord d’un sous-marin, exploraient les profondeurs du sanctuaire marin Cordell Bank.

Mesurant moins de 7 centimètres, ce corail jaune a été difficile à collecter car il vit principalement sur des parois rocheuses verticales. Mais, les progrès technologiques ont joué un rôle déterminant dans cette découverte.  

En effet, grâce à la précision du robot sous-marin, le prélèvement ne détruit pas l’habitat environnant et a un impact minimal sur la population globale de l’espèce.

 « Nous avons eu de la chance d’obtenir une telle collecte. C’est une tâche énorme et coûteuse que de faire quelque chose comme ça. Alors quand vous en avez l’occasion, vous la saisissez et vous vous lancez ! » déclare Gary Williams

Comme la simple observation ne suffit pas à déterminer s’il s’agissait d’une nouvelle espèce, Gary Williams et la chercheuse Odalisca Breedy de l’Université du Costa Rica ont étudié « les empreintes digitales » du corail à l’aide d’un microscope électronique à balayage et ont comparé les résultats avec d’autres espèces identifiées.

Ce corail a été baptisé Chromoplexaura cordellbankensis par Gary Williams et Odalisca Breedy, en référence au site de découverte !